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Litio: ¿Qué es, en qué se usa y quiénes son los actores a cargo de su extracción?

Durante los últimos años el litio ha tomado gran protagonismo en la industria, principalmente por los aportes que puede hacer en un mundo que se mueve hacia la electromovilidad.

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13 Enero, 2022

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¿Qué es el litio y dónde está?

Este elemento es el tercero más liviano en la tabla periódica después del hidrógeno y el helio, y se utiliza en el desarrollo de baterías y de fármacos.

Las mayores reservas del mundo están Bolivia, Chile, Argentina, Estados Unidos y Australia. Eso sí, su extracción presenta una dilema al ser poco sostenible ya que los depósitos están en zonas áridas y para obtenerlo se necesita bombear agua al interior de la tierra.

¿Para qué sirve?

El principal uso hacia tiene que ver con el desarrollo y creación de baterías, ya que presenta una mayor duración, se cargan más rápido y son más livianas, entre otros.

Por otro lado, también se usa en medicina para tratar problemas neurológicos. En 1881 una mujer diagnosticada con un trastorno mental empezó a beber agua de un pozo y mejoró. Más tarde se supo que el agua contenía litio.

Actualmente estos tipos de fármacos se deben consumir con precaución, ya que su uso prolongado puede causar daño a los riñones.

Diputada Marcela Sandoval acudió a Contraloría por licitación del litio |  Infogate

Escenario en Chile

Si bien nuestro país tiene una de las mayores reservas del mundo, su participación en el mercado del litio ha ido cayendo, el cual es liderado por Australia con 46% de las utilidades globales, seguido de Chile (32%), China (10%) y Argentina (8%), según un informe de la Comisión Chilena del Cobre (Cochilco).

La actual licitación del litio fue adjudicada a las empresas BYD Chile SpA y Servicios y Operaciones Mineras del Norte S.A., cada una tendrá una cuota de 80.000 toneladas de litio metálico comercializable (LME), lo que representa el 1,8% de las reservas conocidas.

De lo anterior, el Estado recibirá US$121 millones, sin considerar los pagos futuros por producción.

“La suma del pago que se hace al inicio y en el tiempo equivalen a más del 50% del valor del proyecto sin que el Estado destine ni un peso a invertir en ellos. La inversión la hacen los privados”, defendió el ministro Jobet en Nada Personal.

La noticia de la licitación no gustó en el lado del presidente electo, quien asumirá en dos meses, y que calificó lo sucedido como un “amarre”.

“Esta era una atribución exclusiva del Gobierno en ejercicio. Nos parece que es una mala noticia. Nos parece que es una mala noticia y me recuerda esas leyes de amarre que se hacían a última hora cuando un gobierno ya está dejando sus funciones y que finalmente amarran a todos los chilenos en este caso, si mal no recuerdo, por 20 años”, sostuvo Gabriel Boric.

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¿Quiénes están a cargo de su extracción?

Uno de los protagonistas será BYD Chile SpA, empresa china que actualmente figura como una multinacional líder en nuevas tecnologías. Es un actor nuevo en Chile, pero no en la industria del litio.

Tiene cuatro áreas de negocios priincipales: Tecnologías de Información (TI), Diseño y Fabricación de Vehículos, Nuevas Energías (paneles solares, almacenamiento de energía y LED) y transporte eléctrico masivo como SkyRail.

Entre sus definiciones se encuentra su compromiso a desarrollar soluciones “para un ecosistema de cero emisiones”.

La compañía ha suscrito millonarios contratos de compra de litio para asegurar su abastecimiento para baterías para su producción para los próximos años.

En 2015 introdujo la primera flota de taxis eléctricos en Chile y luego en 2017 los primeros buses eléctricos. Actualmente esta flota llega a 435.

La otra empresa es la chilena Servicios y Operaciones Mineras del Norte S.A., la cual forma parte del conglomerado de empresas Inversiones Errázuriz S.A. El grupo se caracteriza por ser productor de yodo desde hace más de 40 años y para el litio presentó varias ofertas, entre ellas, la segunda más grande.

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