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14 Junio

¿Qué es la organocatálisis asimétrica?: La herramienta con la que Benjamin List y David W.C. MacMillan ganaron el Premio Nobel de Química

Muchas áreas de investigación e industrias dependen de la capacidad de los químicos para construir moléculas que puedan formar materiales elásticos y duraderos, almacenar energía en baterías o inhibir la progresión de enfermedades.

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6 Octubre, 2021

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Benjamin List y David MacMillan fueron los científicos que ganaron el Premio Nobel de Química otorgado por la Academia Sueca de Ciencias. 

De acuerdo al comité del Nobel, el premio se otorga a estos dos investigadores “por el descubrimiento y desarrollo de la organocatálisis asimétrica“.

El trabajo de List y MacMillan ha facilitado mucho la producción de moléculas asimétricas, sustancias químicas que existen en dos versiones, donde una es una imagen tipo espejo de la otra.

Muchas áreas de investigación e industrias dependen de la capacidad de los químicos para construir moléculas que puedan formar materiales elásticos y duraderos, almacenar energía en baterías o inhibir la progresión de enfermedades.

Este trabajo requiere de catalizadores, que son sustancias que controlan y aceleran las reacciones químicas, sin llegar a formar parte del producto final.

Un ejemplo de esto son los catalizadores de los automóviles que transforman las sustancias tóxicas de los gases de escape en moléculas inofensivas. Nuestros cuerpos también contienen miles de catalizadores en forma de enzimas, que cincelan las moléculas necesarias para la vida.

Por lo tanto, los catalizadores son herramientas fundamentales para los químicos, pero los investigadores creyeron durante mucho tiempo que, en principio, solo había dos tipos de catalizadores disponibles: metales y enzimas.

¿Cómo funciona la Organocatálisis Asimétrica? 

Sin embargo, los científicos desarrollaron un tercer tipo de catálisis. Se llama organocatálisis asimétrica y se basa en pequeñas moléculas orgánicas.

“Este concepto de catálisis es tan simple como ingenioso, y el hecho es que muchas personas se han preguntado por qué no lo pensamos antes”, dice en un comunicado Johan Aqvist, presidente del Comité Nobel de Química.

La organocatálisis se ha desarrollado a una velocidad asombrosa desde 2000.  List y MacMillan siguen siendo líderes en el campo y han demostrado que los catalizadores orgánicos se pueden utilizar para impulsar multitud de reacciones químicas.

Usando estas reacciones, los investigadores ahora pueden construir de manera más eficiente cualquier cosa, desde nuevos productos farmacéuticos hasta moléculas que pueden capturar la luz en las células solares. De esta manera, los organocatalizadores están aportando el mayor beneficio a la humanidad, según el comunicado de la Academia Sueca.

La Academia añadió que este descubrimiento ha permitido la construcción molecular en varios niveles: no solo ha hecho que la química sea más ecológica, sino que ha permitido la producción de moléculas orgánicas de una forma más eficiente.

El científico alemán List y el químico escocés MacMillan trabajaron de forma independiente pero comparten el premio, el tercer Nobel que se entrega esta semana.

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